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6 Settembre 2021

Impatti di COVID 19 sull’ambiente in Europa

Un recente studio dell’’Agenzia europea per l’ambiente – EEA (Impacts of COVID-19 on single-use plastic in Europe’s environment) ha valutato gli effetti del cambiamento nell’uso della plastica monouso a causa della pandemia di COVID-19.

Infatti le azioni di contrasto alla pandemia, attraverso l’uso di dispositivi di protezione individuale e misure più o meno severe di lock down hanno anche avuto impatti sul nostro ambiente.

 

Mascherine per viso e guanti

Un effetto delle risposte in Europa alla pandemia di COVID-19 è stato l’aumento dell’uso di dispositivi di protezione individuale, come maschere e guanti, in ambito sanitario e da parte dei cittadini.

Le importazioni di mascherine nell’UE sono più che raddoppiate rispetto alle normali attività prima della pandemia e questo aumento si è verificato mentre aumentava anche la produzione dell’UE. 

Le organizzazioni sanitarie internazionali non hanno raccomandato che il pubblico in generale utilizzi i guanti come misura preventiva per il COVID-19, a differenza di quanto accaduto per le mascherine. Tuttavia, durante la prima ondata europea della pandemia di COVID-19 da aprile a settembre 2020, le importazioni aggiuntive di questi guanti nei 27 Stati membri dell’UE (UE-27), oltre ai livelli normali, sono aumentate dell’80%.

L’aumento dell’uso di maschere e guanti monouso durante la pandemia di COVID-19 ha avuto impatti ambientali e climatici. Questi riguardano l’estrazione delle risorse, la produzione, il trasporto, la gestione dei rifiuti e l’abbandono dei rifiuti. Gli impatti durante la fase di produzione si verificano principalmente nei paesi esportatori al di fuori dell’Europa, mentre quelli relativi ai rifiuti e al littering si verificano in Europa.

 

Destinazione di mascherine e guanti

Sebbene i Paesi Europei abbiano scelto diverse strategie di gestione dei rifiuti per maneggiare maschere e guanti, la maggior parte dei paesi ha consigliato ai propri cittadini di smaltire maschere e guanti monouso nei rifiuti urbani indifferenziati, che in genere vengono inceneriti, sebbene lo smaltimento in discarica sia ancora una pratica comune in alcune regioni europee (tra cui in parte l’Italia).

L’abbandono di mascherine e guanti monouso è un effetto collaterale visibile del loro maggiore utilizzo. Pesci e uccelli possono ingerire plastiche morbide e flessibili, gli animali possono anche rimanere intrappolati fisicamente. Maschere per il viso e guanti sono ora infatti inclusi come elementi da segnalare nel monitoraggio dei rifiuti marini che svolge EEA (Marine Litter Watch). Mascherine e guanti scartati possono rompersi in pezzi più piccoli sotto l’influenza di agenti atmosferici, radiazioni ultraviolette e abrasioni, causando inquinamento da microplastiche, le quali possono essere rilasciate dalla degradazione dei tessuti dello strato esterno (polipropilene) e dello strato interno (polietilene) che compongono le maschere facciali monouso.

La valutazione degli impatti quantitativi delle maschere facciali monouso sull’ambiente e sul clima non è semplice, perché la varietà di design e combinazioni di materiali rende difficile ricavare una composizione media. Nel tentativo di stimare le emissioni di gas serra dalle maschere facciali, EEA ha utilizzato la composizione del materiale di una tipica maschera medica che soddisfa i requisiti della norma europea EN 14683:2014. 

 

Emissioni

Le emissioni di gas serra relative alla produzione, al trasporto e al trattamento dei rifiuti di maschere monouso variano da 14 a 33,5 tonnellate di anidride carbonica equivalente (CO2e) per tonnellata di maschere, a seconda della composizione delle maschere. La produzione e il trasporto rappresentano la quota maggiore. Poiché queste maschere sono prodotte principalmente in Cina, gran parte di queste emissioni ha luogo al di fuori dell’Europa.

A seguito dell’aumento del consumo di mascherine in Europa, nel periodo di 6 mesi da aprile a settembre 2020 sono state emesse ulteriori 2,4-5,7 milioni di tonnellate di CO2 e, oltre il livello normale. Nel periodo successivo sono previste ulteriori emissioni aggiuntive di CO2. Altri impatti delle maschere facciali monouso (ad esempio potenziale di tossicità umana, potenziale di acidificazione) mostrano la stessa tendenza.

Sono stati ripresi studi che confrontano gli impatti ambientali e climatici delle maschere facciali monouso e riutilizzabili, indipendentemente dalla loro efficacia nella prevenzione della diffusione del virus o nella loro conformità alle linee guida dell’OMS. considerazione primaria. Studi di valutazione del ciclo di vita semplificati hanno confrontato gli impatti ambientali di una maschera facciale chirurgica monouso (realizzata in polipropilene) e una maschera facciale in cotone a due strati. Hanno scoperto che l’impatto climatico di entrambi i tipi di maschere è prevalentemente determinato dalla composizione materiale e dal processo di produzione, mentre l’incenerimento dei rifiuti fornisce un contributo minore (il trasporto non è stato incluso nello studio). Aumentare il numero di volte in cui la maschera di cotone viene riutilizzata migliora le sue prestazioni ambientali. In dettaglio sono state stimate le emissioni di gas serra di una maschera di cotone riutilizzabile (compresa la produzione, il lavaggio a 60 °C e l’incenerimento dei rifiuti) con quelle di una maschera chirurgica monouso che viene sostituita dopo ogni utilizzo (compresa la produzione e l’incenerimento dei rifiuti): il punto di svolta è di circa 13 usi, il che implica che una maschera di cotone dovrebbe avere una durata minima di 13 usi per avere un impatto inferiore rispetto all’utilizzo di un numero uguale di maschere monouso. Dopo 30 utilizzi, quasi il 90% dell’impatto complessivo della mascherina in cotone può essere attribuito alla sua produzione, il 10% al suo lavaggio e lo 0,2% al suo incenerimento dei rifiuti. Per le mascherine monouso, il 63% dell’impatto è legato alla loro produzione e il 37% al loro incenerimento. Il trasporto delle maschere non è stato incluso nella simulazione. Lo studio citato sottolinea che tuttavia, se le maschere riutilizzabili vengono lavate a mano, l’impatto del lavaggio potrebbe diventare significativo e ribaltare l’impatto ambientale complessivo a favore delle maschere monouso.

 

Imballaggi in plastica monouso e COVID 19

Le risposte alla pandemia di COVID-19 hanno influito sull’uso di alcuni tipi di imballaggi in plastica monouso in Europa. Sebbene la chiusura dei negozi fisici e l’incertezza economica possano aver ridotto i consumi (e gli imballaggi associati) nel complesso, si può osservare una crescita delle vendite online di beni. Ciò ha determinato un aumento dell’uso di plastica e altri imballaggi monouso per le consegne dei pacchi ed anche l’impiego di imballaggi in plastica monouso per alimenti è stato influenzato durante il blocco. 

La produzione dell’industria degli imballaggi in plastica dell’UE è diminuita gradualmente dal 2017. Durante la prima ondata della pandemia di COVID-19 in Europa, la produzione è diminuita più rapidamente rispetto ai mesi precedenti. Entro ottobre 2020, però, la produzione era tornata ai livelli normali.

Come risultato della diminuzione complessiva della produzione di imballaggi in plastica nell’UE, tra aprile e ottobre 2020 sono state risparmiate in totale circa 770.000 tonnellate di CO2 e rispetto al livello normale prima di quel periodo. Ciò equivale alle emissioni dirette di CO2 di 480 000 cittadini dell’UE nel 2019 (provenienti dalla combustione di combustibili fossili per il riscaldamento domestico e i trasporti).

 

E- commerce

Per quanto riguarda gli Acquisti online (e-commerce), poiché la maggior parte dei negozi fisici, a parte quelli che vendono beni e servizi essenziali, sono stati chiusi durante i periodi di blocco più rigidi in molti Paesi Europei durante la prima ondata della pandemia, i consumatori sono passati allo shopping online, il quale ha registrato un aumento delle entrate del 16% rispetto ai livelli normali tra marzo e settembre 2020. Anche i servizi di consegna pacchi sono stati utilizzati ai massimi storici nel 2020. È probabile che l’aumento dell’e-commerce abbia portato a un aumento del volume di plastica utilizzata negli imballaggi, con conseguente stima di 11.400-17.600 tonnellate di imballaggi in plastica aggiuntivi utilizzati dal settore a causa del COVID-19 da marzo a settembre 2020. Gli impatti ambientali e climatici degli imballaggi in plastica monouso aggiuntivi per l’e-commerce includono quelli derivanti dalla produzione e dal trasporto e dalla gestione dei rifiuti aggiuntivi, principalmente attraverso l’incenerimento.

 

Imballaggi alimentari

Per quanto riguarda l’Imballaggio alimentare va sottolineato come il settore della ristorazione e dei servizi di ristorazione è stato duramente colpito dalla prima ondata della pandemia di COVID-19 in Europa, perché molte autorità nazionali hanno imposto restrizioni ai pasti al tavolo o obbligato a chiudere i ristoranti. Da marzo ad agosto 2020, il fatturato del settore, cresciuto del 25% dal 2015, è stato ridotto del 45% rispetto ai livelli normali. Da un lato, è probabile che il consumo di cibo e bevande “in movimento” sia diminuito a causa dell’aumento del lavoro a casa e della didattica a distanza. D’altra parte, molti ristoranti potrebbero essere passati a pasti da asporto o consegne a domicilio, il che potrebbe aver portato a un maggiore utilizzo di imballaggi monouso. Gli autori dello studio dichiarano che al momento della pubblicazione, non erano disponibili dati affidabili sulle tendenze nell’uso di imballaggi in plastica monouso da parte dell’industria dei servizi alimentari durante la pandemia di COVID-19 in Europa nel 2020. Pertanto, non è possibile valutare gli effettivi impatti ambientali dovuti ai cambiamenti in questo segmento del mercato degli imballaggi in plastica monouso.

Lo studio si conclude con una serie di riflessioni sull’opportunità di meglio monitorare l’uso di questi specifici prodotti di plastica monouso, di dedicare maggiore attenzione, dopo gli aspetti sanitari, all’impatto ambientale e climatico, di prepararsi meglio a quello che viene definito un “futuro incerto” attraverso azioni di prevenzione (ecodesign, riutilizzo), riciclaggio, sensibilizzazione di cittadini ed attori delle filiere).

 

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di Riccardo Marchesi

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